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非洲史前老鼠与人类祖先同行
2010-12-24 | 编辑: | 【
啮齿类动物(rodents)因其超强的适应和繁殖能力,似乎并不受人待见。但它们却一直是非洲过去5000万年里最常见的哺乳动物。
啮齿类动物包括:老鼠,松鼠,豪猪(porcupine),沙鼠(gerbil)等,是现生哺乳动物第一大类,多样性占所有哺乳动物的42%。自1978年开始,科学家就对非洲啮齿类动物化石进行全面的总结及地域分析。
非洲北部新发现了最古老的距今5000万年的啮齿类化石,它们的祖先远比我们古人类出现的时间早。至今已经鉴定啮齿目动物14科。

南卫理公会大学(Southern Methodist University)古生物学家A. J. Winkler说:“在远古非洲,啮齿类动物从沙漠到雨林无处不在。正因如此,啮齿类动物的化石可以作为古人类生存环境的证据之一,帮助科学家更好的研究古人类及其它史前哺乳动物的演化史。”

Winkler说:“啮齿类动物已被大量研究,而且在一些重要的古人类化石产出地也有很多啮齿类动物化石的发现。它对于古人类学家研究古动物区系和古生态环境具有重要指示意义。” Winkler研究了那些有啮齿类化石发现,并发现有重要古人类化石的产出点:
•埃塞俄比亚的中阿瓦什(Ethiopia's Middle Awash):能改变人类进化历史的“Ardi”灵长类化石。

灵长类
图2: Ardi灵长类化石

•坦桑尼亚的Olduvai峡谷(Tanzania's Gorge):被称为“人类的摇篮”。

•肯利亚的Tugen山和Turkana湖:具有重要科学意义古人类化石发现地。

•南部非洲石器时代的洞穴生物群。

研究结果显示:这些古人类化石点中的啮齿类化石都能提供很好的反馈信息,反应当时的生态系统及环境变化历程。

啮齿类牙齿化石 非洲
图3: 2000万年前啮齿类动物牙齿化石

Winkler还说道:“古代非洲的啮齿类化石的多样性很可能被我们低估了,因为已发现的啮齿类化石的数量过于庞大,而研究人员却相对稀少,有多少被低估我们并不了解。”

啮齿类动物的多样性一直在增加。1978年记录的非洲啮齿类动物只有54个属,而现在Winkler和同事Denys及Avery已鉴定出超过130属。

Winkler和她的同事们对啮齿类动物的研究包括:区域分布情况、生态系统分析、分子系统学、生物年代学及古生物地理学等,这有助于研究者还原一幅完整而精美的史前非洲古生态画面。研究者的结论是:无论是现代还是过去,非洲啮齿类动物可生存的栖息地范围都是如此广阔。特定的啮齿类动物反应特定的生存环境。鳞尾鼯鼠(scaly-tailed flying squirrel),一种栖息在森林中的非洲啮齿类动物,生活在距今1800 - 2000万年的非洲东部,如发现它的化石可显示那里当时应该是相对封闭的森林环境。

鳞尾鼯鼠的想象复原图

图4: 一种鳞尾鼯鼠的想象复原图

Winkler最后补充道:“尽管从现代干旱的非洲北部地区发现有更古老的鳞尾鼯鼠,但它们仍不具备现代鼯鼠那样的滑翔能力,而它们到底是什么时候开始开发出这种滑翔能力至今仍是一个谜。”\化石网\企鹅替身

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非洲史前老鼠与人类祖先同行

啮齿动物牙齿化石 非洲







 
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